Por Jane Qiu

 

Se teme que un gran número de personas infectadas por el nuevo coronavirus carezcan de síntomas y puedan desencadenar nuevos brotes. Los científicos se esfuerzan por estimar cuántas son.

A medida que los brotes causados por el nuevo coronavirus aumentan en todo el mundo, los investigadores se esfuerzan por entender un rompecabezas epidemiológico clave: qué proporción de las personas infectadas carecen de síntomas o presentan solo síntomas leves y podrían estar contagiando a otras. Algunas estimaciones de estos casos ocultos sugieren que podrían llegar al 60 por ciento de todas las infecciones.

Son muchos los expertos que sospechan que existe un conjunto no detectado de casos asintomáticos, ya que el aumento en el número de contagios no puede explicarse únicamente a partir de los casos confirmados de COVID-19 ni por viajes a las zonas con brotes ya declarados. La mayoría de las personas con infecciones leves no estarían lo suficientemente enfermas como para buscar ayuda médica y probablemente pasarían por alto los métodos de detección, como los controles de temperatura corporal. Como consecuencia, el alcance del fenómeno y su papel en la transmisión del virus ha sido hasta ahora muy difícil de evaluar.

«Conocer la proporción de casos leves o asintomáticos va a ser muy importante a la hora de entender qué es lo que está impulsando esta epidemia», apunta Michael Osterholm, director del Centro de Investigación y Medidas contra las Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Minnesota.

Esta línea de investigación es distinta de la que intenta estimar el número de «casos sin reportar», los cuales incluyen aquellos que se han pasado por alto porque las autoridades no han efectuado un número suficiente de tests, así como los casos preclínicos, en los que la persona está incubando la enfermedad pero aún no muestra síntomas.

Casos sin detectar

Para calibrar el alcance de estas infecciones ocultas, un equipo de investigadores de China y EE.UU. ha elaborado un modelo basado en los datos clínicos de 26.000 casos confirmados en el laboratorio y notificados en Wuhan, la ciudad china en la que se originó el brote.

En una prepublicación (artículo aún sin revisar por otros científicos) aparecida en línea el 6 de marzo, los investigadores sugieren que, para el 18 de febrero de 2020, en Wuhan había 37.400 personas infectadas y sin detectar por parte de las autoridades. Según los autores, la mayoría de esos casos habrían correspondido a personas asintomáticas o con síntomas leves que, sin embargo, aún podían transmitir el virus.

«Nuestra estimación más conservadora es que al menos el 59 por ciento de los individuos infectados estuvieron haciendo vida normal, sin haberse hecho las pruebas y potencialmente contagiando a otros», afirma Wu Tangchun, experto en salud pública de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Huazhong en Wuhan y líder del estudio. «Eso podría explicar por qué el virus se propagó tan rápidamente por Hubei [la provincia a la que pertenece Wuhan] y ahora está circulando por todo el mundo.»

Los resultados del equipo se encuentran dentro del abanico de estimaciones a las que han llegado otros trabajos basados en conjuntos de datos mucho menores, explica Adam Kucharski, experto en modelización matemática de epidemias de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres. «Es el análisis más reciente del mejor conjunto de datos del que disponemos», sostiene, y su metodología es sólida.

Con todo, el modelo da por sentado que todos los miembros de una comunidad tienen la misma probabilidad de contacto con cualquier otro individuo. Sin embargo, «todos tenemos más posibilidades de interactuar con una pequeña fracción de personas: la familia, los amigos y los compañeros de trabajo», matiza Gerardo Chowell, epidemiólogo matemático de la Universidad Estatal de Georgia en Atlanta. Suponer una mezcla homogénea probablemente sobreestima la tasa de transmisión y exagera el número de infecciones asintomáticas o con síntomas leves. A pesar de ello, el experto considera que el resultado final se halla en el intervalo adecuado.

Cúmulo de indicios

Otro estudio examinó a 565 ciudadanos japoneses que fueron evacuados de Wuhan a principios de febrero y a quienes se les sometió a repetidas pruebas y controles para detectar el virus y los síntomas. En un artículo publicado el 13 de marzo en el International Journal of Infectious Diseases, un equipo de Japón informó que 13 de los evacuados habían contraído la infección. De ellos, 4 (el 31 por ciento) nunca desarrollaron síntomas.

Probablemente, los mayores indicios documentados de casos asintomáticos sean los que ha proporcionado el crucero Diamond Princess, que sufrió un brote de COVID-19 a principios de febrero mientras surcaba aguas japonesas. El barco fue puesto en cuarentena y los 3711 pasajeros y miembros de la tripulación fueron repetidamente examinados y monitorizados.

Al respecto, un estudio publicado el 12 de marzo en Eurosurveillance por Chowell y otros colaboradores muestra que el 18 por ciento de los cerca de 700 individuos infectados en el Diamond Princess nunca mostraron síntomas.

«Hay que tener en cuenta que se trataba de un grupo de población especial», con muchos ancianos, advierte Chowell. Las personas mayores tienden a sufrir más complicaciones cuando se ven infectadas por el nuevo coronavirus, por lo que todo indica que la tasa de infecciones asintomáticas en una población genérica estaría más cerca del 31 por ciento referido por el equipo japonés.

Al tomar en consideración los resultados de varios trabajos, Chowell estima que el total de casos leves o asintomáticos podría representar entre el 40 y el 50 por ciento de todas las infecciones.

Contagio asintomático

Pero ¿pueden las personas asintomáticas o con síntomas leves contagiar a otras? En una prepublicación aparecida el 8 de marzo, un equipo con base en Alemania mostró que algunos pacientes de COVID-19 presentaban una alta carga vírica en la garganta al principio de la enfermedad, cuando los síntomas eran leves. Eso significa que el patógeno podría liberarse fácilmente a través de la tos o los estornudos y contagiar a otras personas, explican los investigadores.

En China, otro grupo detectó una elevada carga vírica en 17 personas que acababan de enfermar. Además, otro individuo infectado pero que nunca desarrolló síntomas presentó asimismo una alta cantidad de patógenos, han informado los investigadores en The New England Journal of Medicine.

Osterholm señala que estos son los primeros análisis detallados sobre la capacidad para transmitir el virus en las distintas etapas de la enfermedad. Y los datos confirman lo que muchos científicos ya sospechaban: que algunas personas infectadas «pueden ser muy contagiosas aun cuando solo tengan síntomas leves o incluso no presenten síntomas», añade, aunque subraya que la magnitud del problema aún no está clara.

Muchos expertos temen que todo esto haya llevado a subestimar la capacidad de los niños para contraer el patógeno. Un estudio con más de 2000 niños infectados en China encontró que el 56 por ciento carecía de síntomas o que estos solo eran leves.

Si estos hallazgos se confirman será necesario tomar medidas urgentes para frenar los casos leves y asintomáticos que están alimentando la pandemia, afirman los investigadores, quienes piden que se cierren las escuelas, se cancelen los eventos públicos y que, en general, se mantenga a la gente en sus casas y ajena a la vida pública.

«La única manera de impedir que el virus se propague es aplicar fuertes medidas de distanciamiento social», concluye Chowell.

https://www.investigacionyciencia.es/revistas/investigacion-y-ciencia/una-crisis-csmica-798/el-enigma-de-las-infecciones-asintomticas-de-covid-19-18551


CÓMO UNA HORMONA MODIFICA LAS NEURONAS INTEGRADAS EN EL TEJIDO GRASO

29-07-2020 Hits:16 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Marta Pulido Salgado   El estudio, realizado en ratones, abre nuevas vías para regular el consumo de energía y tratar la obesidad. Mantener hábitos de vida saludables, como llevar una dieta equilibrada o realizar ejercicio de forma regular favorecen la pérdida de peso. Sin embargo, a nivel celular, las neuronas que inervan el tejido adiposo constituy...

Read more

DENTRO DEL NUEVO CORONAVIRUS

22-07-2020 Hits:58 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Mark Fischetti   Las interioridades del patógeno que ha infectado el mundo.   A pesar de las incógnitas que envuelven el nuevo coronavirus y la enfermedad que provoca, la ­COVID-19, se ha conseguido desentrañar una increíble cantidad de información en muy breve tiempo. Nuestro planeta está poblado por miles de coronavirus. Cuatro son responsabl...

Read more

FECUNDIDAD PERPETUA

07-07-2020 Hits:119 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Stephenie Livingston   De un animal traslúcido y piloso que funda colonias sobre la concha de un cangrejo ermitaño se puede decir que tiene un aspecto y un modo de vida extraños, pero las peculiaridades de la hidractinia no acaban ahí. Recientemente se ha identificado un gen clave —también presente en el ser humano— que dota a este habitante del ...

Read more

¿POR QUÉ EL MMS NO PUEDE CURAR LA COVID–19?

30-06-2020 Hits:72 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Xavier Giménez Font   La crisis pandémica mundial, originada por la enfermedad COVID–19 y causada por el virus SARS–CoV–2, está aflorando lo mejor de nuestra condición humana. Nunca la sociedad había mostrado tal nivel de coordinación y sacrificio para paliar —en la medida de lo posible, con infraestructuras desbordadas y personas arriesgand...

Read more

EL COMPORTAMIENTO, UNA BALA CONTRA LA COVID-19

24-06-2020 Hits:100 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Por Manuel Armayone   Al no disponer todavía de vacunas ni tratamientos para el nuevo ­coronavirus, las estrategias que proponen las ciencias del comportamiento están desempeñando un papel crucial en el control de la pandemia. En síntesis En la pandemia de COVID-19, la simple prescripción de lo que las personas «deben hacer» no tiene un efecto d...

Read more

¿EXISTE UNA PREDISPOSICIÓN GENÉTICA A PADECER LA COVID-19?

17-06-2020 Hits:119 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Loïc Mangin   No todos somos iguales ante el SARS-CoV-2. Numerosas diferencias en la dotación genética de cada persona explicarían la vulnerabilidad ante el nuevo virus y la gravedad de la infección. Desde el estallido de la pandemia de COVID-19 hace unos meses, médicos e investigadores se han estado preguntando por las causas que se ocultan tras l...

Read more

EL CORONAVIRUS EVOLUCIONARÁ HACIA UNA FORMA MENOS AGRESIVA

10-06-2020 Hits:120 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Lo más probable es que el coronavirus se atenúe y conviva con nosotros como la gripe. Los virus, al poseer genomas pequeños y una maquinaria de replicación propensa a cometer errores, poseen una capacidad de evolución extraordinaria, mostrando tasas de mutación mucho mayores que las de los hospedadores que infectan. Para los biólogos esto es una mara...

Read more

MEDICAMENTOS POR LA VÍA RÁPIDA

03-06-2020 Hits:110 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Michael Waldholz   Sin tiempo para obtener tratamientos para la COVID-19 desde cero, los investigadores buscan compuestos ya existentes que frenen el daño. En síntesis Los desarrolladores de fármacos están trabajando en tres estrategias para tratar la COVID-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus. Una manera es impedir que el SARS-CoV-2 ...

Read more

CÓMO MODELIZAR UNA PANDEMIA

27-05-2020 Hits:145 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Bartolo Luque, Fernando Ballesteros y Octavio Miramontes   Un modelo matemático propuesto hace un siglo y sus versiones modernas están ayudando a frenar la propagación de la COVID-19. En síntesis La pandemia de COVID-19 ha obligado a tomar medidas drásticas en todo el mundo para frenar su propagación. Para evaluar la idoneidad de las distintas est...

Read more

EL ENIGMA DE LAS INFECCIONES ASINTOMÁTICAS DE COVID-19

20-05-2020 Hits:171 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Por Jane Qiu   Se teme que un gran número de personas infectadas por el nuevo coronavirus carezcan de síntomas y puedan desencadenar nuevos brotes. Los científicos se esfuerzan por estimar cuántas son. A medida que los brotes causados por el nuevo coronavirus aumentan en todo el mundo, los investigadores se esfuerzan por entender un rompecabezas epid...

Read more

EL LADO OSCURO DE LA MEDITACIÓN

13-05-2020 Hits:150 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Algunas personas experimentan ansiedad o incertidumbre tras meditar. Alrededor de una cuarta parte de las personas que meditan con regularidad tienen sensaciones desagradables durante la práctica. A esta conclusión han llegado Marco Schlosser y otros científicos del Colegio Universitario de Londres tras entrevistar a 1000 personas con experiencia en medi...

Read more

EL AZÚCAR EN LA SANGRE PUEDE SER MORTAL EN LA GRIPE Y EN EL COVID-19.

06-05-2020 Hits:184 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Tanya Lewis   El metabolismo de la glucosa desempeña un papel clave en la tormenta de citocinas observada en la infección por gripe, hecho que podría tener implicaciones en el caso del nuevo coronavirus. En esta nueva pandemia, el daño observado en órganos y tejidos de los enfermos con peor pronóstico parece causado por la acción del sistema inmun...

Read more

TRANSFORMAN CÉLULAS DE LA GRANULOZA EN ÓVULOS VIABLES.

29-04-2020 Hits:197 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Marta Pulido Salgado   ¿Es posible obtener células sexuales a partir de células somáticas? La respuesta parece afirmativa, aunque de momento solo en ratones, de acuerdo con un estudio publicado en tiempo reciente por la revista Cell Reports. En concreto, Lin Liu y su equipo, de la Universidad Nankai en China, transformaron células de la granulosa en ...

Read more

LA CARRERA CONTRARRELOJ FRENTE AL NUEVO CORONAVIRUS

23-04-2020 Hits:225 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Marta Consuegra Fernández   Investigadores de todo el mundo buscan vacunas y tratamientos que frenen la propagación del SARS-CoV-2. En síntesis La investigación para hallar una vacuna o tratamiento contra el nuevo coronavirus, SARS-CoV-2, se apoya en gran medida en el conocimiento que se tiene de otros virus de la misma familia, como SARS-CoV y MERS...

Read more

SUPERAR LA SOLEDAD CON COMPASIÓN Y SABIDURÍA

17-04-2020 Hits:200 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Annika Röcker     Muchas personas se sienten solas y aisladas cuando envejecen, mas existen estrategias para superar ese sentimiento. Por naturaleza, los humanos somos criaturas sociales. Sin embargo, a medida que envejecemos, la dinámica personal y los estilos de vida cambian, lo que puede provocar soledad y aislamiento. Pero el sentimiento de estar...

Read more

AGREGATINA, ¿UN NUEVO MARCADOR PARA LA ENFERMEDAD DE ALZHEIMER?

17-04-2020 Hits:169 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Marta Pulido Salgado   Al parecer, esta desconocida proteína interaccionaría de forma directa con el péptido amiloide beta, hecho que favorecería la formación de los agregados patológicos. Múltiples genes participan en la formación y depósito de las placas amiloides, que junto con la acumulación de la proteína tau así como la atrofia cerebral...

Read more

EL CANCER DE LA MAMA

07-04-2020 Hits:210 SALUD Director de Edición - avatar Director de Edición

Es esencial realizarte una autoexploración mensual, tú mejor que nadie para descubrir cualquier irregularidad en tus senos   Octubre es el mes dedicado al cáncer de seno, por eso un gran número de empresas y personas se han unido para luchar de distintas formas y crear conciencia sobre esta agresiva enfermedad.   En los últimos años el cáncer de...

Read more