LOS NEANDERTALES USABAN PLANTAS PARA MEDICARSE

El ADN de la placa dental más antigua analizada hasta ahora arroja luz sobre la dieta de los neandertales, su salud y el uso de ácido salicílico, un analgésico presente en las hojas de álamo.

La investigación, publicada en Nature, aporta las primeras pruebas genéticas sobre la complejidad del comportamiento de los neandertales, las diferencias en la alimentación entre distintos grupos y el conocimiento de plantas para tratar sus dolencias. El estudio ha analizado el ADN antiguo conservado en la placa dental de dos individuos del yacimiento europeo de Spy (Bélgica) y otros dos de El Sidrón (España), de 42.000 y 50.000 años de antigüedad, respectivamente.

«La placa dental conserva los microorganismos que vivieron en la boca, patógenos del aparato respiratorio y digestivo, y partículas de comida en los dientes, con ADN que se ha preservado durante miles de años. El análisis genético de este ADN representa una ventana única a la forma de vida neandertal y revela nuevos detalles sobre lo que comieron, cómo era su salud y cómo impactó el entorno en su comportamiento», explica Laura Weyrich, investigadora de la Universidad de Adelaida que ha liderado el estudio.

El trabajo sugiere que neandertales y humanos intercambiaron bacterias como las de la caries y la periodontitis hasta hace casi 180.000 años (mucho después de que divergieran como especies), y muestra diferencias regionales en la alimentación de los grupos neandertales europeos derivadas de su entorno ecológico. La ingesta de carne marcó la diferencia en el microbioma oral entre ellos.

Uno de los hallazgos importantes del estudio se ha realizado en un individuo de El Sidrón afectado por un absceso dental. Además de identificar una bacteria intestinal que le produciría una diarrea aguda y un malestar crónico, los investigadores han hallado en este único neandertal pruebas de consumo de álamo negro (Populus trichocarpa), que contiene ácido salicílico (analgésico y antiinflamatorio natural similar a la aspirina). También han detectado un hongo con propiedades antibióticas (Penicillium).

Estos resultados reafirman los de un estudio previo publicado en 2012 dónde se demostró por primera vez el uso de plantas medicinales en nuestros antepasados prehistóricos. Entonces, se realizaron análisis químicos de muestras de placa dental del mismo individuo de El Sidrón, y también se constató que su alimentación era básicamente vegetal. «Haber identificado ahora las bacterias que le causaban el absceso dental y la dolencia estomacal corroboran los resultados que obtuvimos en nuestro estudio. No hay duda de que los neandertales se trataban estos trastornos, y también se demuestra una vez más que tenían una comprensión detallada de su entorno y eran capaces de utilizar las plantas de manera muy diversa. El ADN antiguo de la placa dental no solo constituye una fuente importante de información sobre los hábitos y la salud de los homínidos, sino también como una manera única para estudiar la evolución microbiana a largo plazo», destaca Karen Hardy, investigadora de la Universidad Autónoma de Barcelona que lideró el estudio anterior.

«Parece que los neandertales poseían un buen conocimiento de las plantas medicinales y de sus propiedades calmantes o antiinflamatorias, y que se automedicaban. El uso de antibióticos resultaría muy sorprendente, puesto que sería 40.000 años antes de que descubriéramos la penicilina. Definitivamente, nuestros hallazgos contrastan mucho con la visión simplista de la imaginación popular sobre nuestros parientes más próximos», señala Alan Cooper, coautor del estudio.

Los análisis han revelado también claras diferencias en la alimentación entre los dos grupos de neandertales, derivadas del entorno ecológico en que vivían. La dieta de los individuos belgas era básicamente de carne, con la ingesta de animales como rinocerontes lanudos y muflones, característicos de un entorno más estepario, que complementaban con setas. La de los de El Sidrón era vegetariana. Los investigadores no han hallado evidencias de consumo de carne y sí muestras de piñones, musgo y setas, propios de un entorno más boscoso.

Más información en Nature (artículo técnico) y Nature News.

http://www.investigacionyciencia.es/noticias/los-neandertales-usaban-plantas-para-medicarse-15083

 

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